¿Será cierto que somos altruistas?

Altruismo, del francés "altruisme": 1. masculino. Diligencia en procurar el bien ajeno aún a costa del propio. 2. masculino. Fenómeno por el que algunos genes o individuos de la misma especie benefician a otros a costa de sí mismos.

La protagonista de esta historia es Catherine Susan Genovese, conocida por muchos como "Kitty" Genovese. Nacida en Nueva York y con toda la vida por delante, murió apuñalada la madrugada del 13 de Marzo de 1964, a los 28 años de edad. Dos semanas después, día 27 de marzo, el famoso periódico "New York Times" publicó en portada un artículo sobre el crimen cuyo título fue "37 who saw murder didn't call the police" ("37 que vieron un asesinato no llamaron a la policía"). Supuestamente sólo un testigo, el número 38, avisó a la policía pero ya era tarde. La protagonista de esta historia había muerto.

Esto fue lo que ocurrió: Kitty volvía a casa esa noche después de salir del trabajo. Hacia las tres de la madrugada dejó su coche en el aparcamiento de la estación de tren más cercana a su casa, a unos 30 metros. Vió a un hombre que se acercaba, se asustó y corrió pero fue alcanzada y posteriormente apuñalada varias veces, tanto en el abdomen como en la espalda. Mientras escapaba, Kitty gritó, pidiendo auxilio. En consecuencia del alboroto algunas ventanas de las casas vecinas se abrieron. Uno de ellos incluso gritó al asaltante que dejara en paz a la chica, lo que al parecer surtió efecto. Ya sola, pero fuera de la vista de los vecinos, consiguió ponerse de pie y dirigirse hacia su casa. Consiguió entrar en el portal pero entonces, el asaltante volvió a buscarla, encontrándola tumbada y apenas consciente en el vestíbulo de la parte trasera al edificio y, por tercera y última vez, la atacó, acabando posteriormente con su vida. Mientras ella moría, él la violó, le robó 49 dólares y la dejó tirada en el vestíbulo. Todo duró aproximadamente media hora.

La investigación policial vino después. Ésta determinó finalmente que de 37 personas como defendía el New York Times, oficialmente 12 testigos habían visto u oído partes de los ataques, aunque no habían podido enterarse al completo debido a la disposición de la zona y a que éstos tuvieron lugar en distintos sitios. La mayoría sólo oyó partes del incidente sin darse cuenta de que era algo serio (muchos desconocían que estaba ocurriendo un asalto) y, al parecer, nadie vió la violación y ataque final en el vestíbulo que provocó la muerte de la joven. Algunos de los vecinos incluso pensaron que lo que estaban viendo u oyendo era una reyerta de borrachos o un grupo de amigos saliendo de un bar. Pero lo que dejó sin aliento a la población después de que la información de los interrogatorios saliese a la luz fue lo siguiente: existieron testigos (concretamente uno) que declararon que tenían intención de avisar a la policía pero no lo hicieron por no verse implicados en el asunto.

¿Es esto lo que nos ocurre hoy en día? ¿Qué es esta indiferencia hacia lo que le ocurre a otra persona? ¿Por qué no ayudar a una persona que está en apuros? ¿Maltrato, Bullying, una pelea en plena calle? ¿Tanto esfuerzo requiere que el sólo hecho de pensarlo hace que nos replanteemos la situación?

  • Las investigaciones posteriores

Este caso fue especialmente relevante para Bibb Latané, de la Universidad de Columbia, y John Darley, de la Universidad de Nueva York, ambos psicólogos sociales, y que en 1968 su propósito era estudiar experimentalmente este fenómeno: qué hace que personas comunes, testigos de situaciones manifiestas de emergencia, no presten su ayuda.

De los diferentes experimentos y estudios surgió la Teoría de la Difusión de la Responsabilidad (Darley y Latané, en 1968), en la cual se explicaba qué ocurre realmente en estas situaciones, desde la fase en la que nos damos cuenta o no de que existe una persona que necesita ayuda, a las decisiones que tomamos para ayudarla o no. Se observó que mientras más personas estén ante la misma situación que nosotros, menos responsables nos sentimos para actuar. Es decir, el mero de testigos es un determinante crítico para actuar, ya que cuando hay varios espectadores, esta responsabilidad se divide entre todos, lo que hace más difícil que uno por sí mismo actúe. Eso no quiere decir que los espectadores no estén preocupados o que no estén dispuestos a actuar. Simplemente, la situación ha podido con ellos y están todos a la espera de que la otra persona actúe.

Pero este factor no es el único que nos afecta a la hora de ayudar o no a otra persona. Darley y Latané también investigaron factores más profundos, más cognitivos. Como resultado, obtuvieron en 1970 un proceso muy esclarecedor, al que llamaron árbol de decisiones sobre el proceso de cómo tomamos la decisión de prestar o no ayuda.


Como vemos, ante una situación en la que parece necesaria nuestra ayuda, nuestro cerebro, de manera inconsciente, va a tener en cuenta todos estos pasos antes de tomar una decisión definitiva. Lo que hagamos en ese determinado momento dependerá de cómo nos movamos por este árbol de decisiones.

En el caso mencionado al comienzo, que es a todas luces, extremo, los vecinos y testigos tomaron decisiones, por desgracia, poco acertadas para Kitty Genovese. Hoy día, a nuestro alrededor también ocurren miles de sucesos en los que también optamos por no inmiscuirnos por todos estos posibles pensamientos que nos pueden pasar por la cabeza.

Un día oigo a mis vecinos pelearse fuertemente, se oyen golpes, ella grita. ¿Le estará pegando? ¿Debería llamar a la policía? Pero luego eso implica juicios, y acudir como testigo. Estoy trabajando y no puedo faltar por una cosa de estas ¿y si luego ella retira la denuncia? .... mejor no, quizás estoy exagerando pensando que puede estarle pegando...

¿De verdad es este el tipo de persona que somos? Deberíamos poder modificar esto, mejorarlo, ya que como decía Edmund Burke (escritor, filósofo y político): "Lo único necesario para el triunfo del mal es que los hombres buenos no hagan nada."


Publicado por:

Silvia Patricia Aguilar
Silvia Patricia Aguilar

Bibliografías:

M. Rosenthal (1964). Thirty-Eight Witnesses: The Kitty Genovese Case. University of California Press.

Camacho, R. El caso de Kitty Genovese y la difusión de la responsabilidad. Recogido de: https://psicologiaymente.net/social/kitty-genovese-difusion-responsabilidad#

Campillo, S. (2017). Efecto espectador, o porque algunos graban sin ayudar a la víctima. Recogido de: https://hipertextual.com/2017/08/efecto-espectador-2

Cátedra de la Cultura Científica. (2017). Cuaderno de cultura científica. Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU. Recogido de: https://culturacientifica.com/2016/02/08/el-caso-de-kitty-genovese/

Picazo, M. (2012) Experimentos psicosociales Nº7: La difusión de la responsabilidad (Darley y Latané, 1968). Recogido de: https://isdfundacion.org/2012/12/28/experimentos-psicosociales-nº-7-la-difusion-de-la-responsabilidad-darley-y-latane/

Real Academia Española. (2001). Diccionario de la lengua española (22ª ed.). Consultado en https://www.rae.es./rae.html

Universidad de Granada (2009). Ayuda y Altruismo. Apuntes de Psicología Social. UGR.


Videografía:

Explicación de algunos experimentos de Larney y Datané: https://www.youtube.com/watch?v=BdpdUbW8vbw

Ted Talk: The power of the bystander (El poder del observador), by Katie Zeppieri: https://www.youtube.com/watch?v=kFiChY7eQ4A